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Continental Airlines et United Airlines fusionnent et créent le numéro un mondial

Poussées au rapprochement dans un secteur durement frappé par la crise économique, les compagnies aériennes américaines Continental Airlines et United Airlines (UAL) ont annoncé leur prochaine fusion lundi, pour former le numéro un mondial du secteur.

United Airlines, troisième compagnie américaine, et Continental Airlines quatrième, seront réunies sous le seul nom de United, et dirigées par l’actuel patron de Continental, Jeff Smisek, selon le communiqué d’UAL. Combinées, elles auront accès à 370 destinations dans 59 pays, avec un chiffre d’affaires cumulé de 29 milliards de dollars, une flotte de près de 700 appareils et environ 87.000 salariés dans le monde. “Nous sommes en train de créer une compagnie plus solide, plus efficace sur un plan opérationnel et financier, mieux positionnée pour réussir dans un secteur aérien fortement compétitif”, a déclaré Glenn Tilton, actuel PDG de UAL et futur président non exécutif du conseil d’administration de la nouvelle entité, cité dans le communiqué.

Les deux compagnies ont reçu le feu vert de leurs conseils d’administration durant le week-end. La fusion, qui doit encore être approuvée par les autorités de la concurrence, devrait être finalisée au quatrième trimestre 2010. Elle sera réalisée par échange d’actions, les actionnaires de Continental recevant 1,O5 action United par action Continental, ce qui valorise Continental à 3,2 milliards de dollars, au cours de clôture de vendredi (22,35 dollars). Au terme de l’opération, les actionnaires de United détiendront près de 55% du capital de la nouvelle société et ceux de Continental 45%.

Les deux sociétés avaient déjà négocié un rapprochement il y a deux ans, qui avait échoué. “Aujourd’hui nos liquidités sont les meilleures depuis des années”, a estimé M. Smisek lors d’une conférence téléphonique. Cette fusion est “un bon choix” pour le transport aérien américain, estiment des experts.

En effet, les deux groupes sont géographiquement complémentaires. United Airlines dispose de hubs (plate-formes de correspondance) à Chicago, Denver, Los Angeles, San Francisco et Washington tandis que les plate-formes de Continental se trouvent à Newark (près de New York) et Houston notamment.

“United est très bien placée dans le Pacifique (…) tandis que Continental est en bonne place en Amérique du Sud et dans les Caraïbes”, selon Jared Harckham, analyste au cabinet de conseil spécialisé SH&E.

La nouvelle compagnie United pèsera 6,75 milliards en Bourse et la fusion devrait lui rapporter de 1 à 1,2 milliard de synergies annuelles d’ici à 2013.

De quoi mieux résister aux turpitudes que traverse le secteur aérien.

La part toujours plus grande du low-cost, les inquiétudes liées aux menaces terroristes, la volatilité des cours des carburants et surtout la récession économique mondiale ont affecté les entreprises du secteur.

UAL et Continental viennent de connaître deux années noires; la première a essuyé une perte nette de 5,4 milliards en 2008 et de 651 millions en 2009 tandis que la seconde perdait 585 puis 282 millions sur les mêmes périodes. Toutefois, ce mariage pourrait se heurter aux réticences des autorités de la concurrence. Par le passé, plusieurs “méga-projets” ont ainsi été rejetés comme celui entre US Airways et United Airlines en 2001.

“Nous sommes confiants, il n’y a pas de véritables inquiétudes sur d’éventuelles questions de concurrence”, a commenté M. Smisek au cours d’une conférence de presse téléphonique. “Nous améliorons la compétition, nous ne la diminuons pas. Nous offrons au consommateur plus de choix et un meilleur choix”.

 

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