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De la Normandie à la Californie, une vie transatlantique

Fils de fermiers, Robert Boudesseul a passé quinze ans à bord des paquebots de la Transatlantique avant de devenir restaurateur en Californie. À 82 ans, il retrace son parcours dans une autobiographie.

La vie de Robert Boudesseul est un roman-fleuve où le bleu succède au gris. Un destin qui s’esquisse en 1928, dans un petit village de l’Eure. Son père est orphelin, sa mère fille de fermiers. Privations, santé fragile. L’enfance est rude. « Après ma naissance, j’ai eu des difficultés à survivre, écrit-il quatre vingt deux ans plus tard. Mon père a dû me bercer devant la cheminée pendant deux jours de suite ». Mais le nourrisson survit.

Avec ses yeux de petit garçon, l’auteur raconte aussi l’occupation allemande. Comme cette scène entre les soldats de la Wehrmacht et ses parents. « L’un des soldats a pris son calot, l’a jeté par terre et l’a trépigné. Ils étaient aussi pacifistes que nous, vous savez », témoigne-t-il avec émotion.

À la Libération, il découvre les Américains : « de tout jeunes conducteurs de camions GMC, sympathiques et souriants, mâchant du chewing-gum et fumant. […] Il est difficile d’oublier le sacrifice de cette jeunesse américaine qui à tant donné de vies et versé autant son sang sur les plages de Normandie ».

Il devient boucher à Neuilly-sur-Seine puis part effectuer son service militaire au sein du Premier Régiment de Tirailleurs Algériens. De retour au Havre, il intègre en 1950 la Compagnie Générale Transatlantique comme garçon de cuisine, à bord de L’Argentan, un cargo américain qui voyage au long cours.

Muté sur le paquebot Liberté, vainqueur du Ruban Bleu* en 1930, il assure rapidement le service en salle, en première classe, sur la liaison Hambourg – New York. Il y croise entre autres célébrités l’acteur Fernandel, « un homme au grand cœur », avec qui il fanfaronne à l’occasion sur le pont.

Pour Robert Boudesseul, si attaché au service et à l’étiquette, embarquer sur le France en 1962 est un privilège. « C’était le plus long paquebot du monde : il faisait 315 mètres de long, 33,70 mètres de large, un poids de 55 000 tonnes et naviguait à une vitesse de 31 nœuds [55,5 km/h] », rappelle-t-il.

Il évolue au rythme des traversées Le Havre – New York, au milieu du luxe et des stars. « La traversée de l’Atlantique prenait quatre jours et dix heures ». Avec six heures de décalage. « Pour être constamment à l’heure actuelle, nous changions l’heure des pendules de vingt minutes toutes les trois heures ».

À bord, il sert Fernandel, Audrey Hepburn, Robert Mitchum et peaufine aux fourneaux son art culinaire. Robert Boudesseul décide d’adopter la citoyenneté américaine en 1964. Il rejoint alors le continent américain pour une virée de trente six ans. Il devient le missionnaire de la gastronomie française, officiant dans les cuisines du prestigieux Maxim’s à Chicago ou du Petit Paris, à Washington.

Avec sa femme Andrée, il ouvre en 1985 sa propre enseigne, La Maison Robert, sur State Street, à Santa Barbara. Charles Aznavour et le commandant Cousteau s’y attablent régulièrement. Trois étoiles au Mobil Travel Guide et une ”Silver Spoon Award” (1987) plus tard, Robert Boudesseul se retire, en 1990, pour écrire sa biographie. Un testament en guise de lettre d’amour à la gastronomie française mais aussi à l’Amérique libératrice et terre d’accueil.

* Le Ruban Bleu est une distinction accordée au paquebot le plus rapide du monde.

Infos supplémentaires :

L’autobiographie de Robert Boudesseul – From Normandy to California -, a reçu 4 lettres de compliments de la part du président français Nicolas Sarkozy, du premier ministre canadien Stephen Harper, de la chancelière allemande Angela Merkel et de la reine d’Angleterre.

L’ouvrage est disponible dans les deux langues – français et anglais – et contient 119 photographies originales.

Pour commander l’ouvrage, appeler Trafford Publishing au #0.1.888.232.4444 ou sur internet : www.trafford.com

 

 

 

 

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