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Explosion au gaz en Californie : 4 morts, les raisons de l’accident inconnues

L’explosion jeudi d’une canalisation de gaz près de San Francisco, qui a fait 4 morts et plus de 50 blessés, alimentait vendredi les spéculations sur l’éventuelle responsabilité de la compagnie de gaz locale, les autorités réclamant une enquête approfondie.

L’accident s’est produit jeudi soir à San Bruno, une ville résidentielle située à trois km à l’ouest de l’aéroport international de San Francisco. Vendredi à la mi-journée, le chef des pompiers de San Bruno, Dennis Haag, a déclaré à la presse que 75% des propriétés ravagées par le gigantesque incendie consécutif à l’explosion avaient pu être fouillées. Les autres demeuraient inaccessibles à cause de la chaleur.

Le bilan provisoire s’établissait toujours à quatre morts, plus de 50 blessés, dont trois personnes dans un état critique brûlées au troisième degré, 38 bâtiments détruits et 7 bâtiments endommagés. A l’opposé de l'”optimisme relatif” de M. Haag, qui veut croire qu’aucun décès supplémentaire ne sera à déplorer, le gouverneur-adjoint de Californie Abel Maldonado a appelé à la prudence. “Je pense qu’il est encore prématuré de dire que le bilan ne va pas s’alourdir”, a-t-il déclaré à l’AFP à San Bruno. Jeudi et vendredi, quelque 200 pompiers ont lutté contre le brasier, qui a offert de la ville une image de dévastation, qualifiée de “dantesque” par plusieurs habitants.
Selon des témoins, au moment de l’explosion, le paisible quartier a été éventré par une gigantesque torche de feu crachant des flammes à des dizaines de mètres à la ronde, faisant naître de nombreux foyers d’incendies. “Je n’ai jamais rien vu de tel”, a assuré M. Maldonado, qui a déclaré l’état d’urgence. “C’est une canalisation de 76 cm de diamètre qui a explosé en plein milieu de la rue. Il y a des débris partout”, a-t-il ajouté.

A l’approche du 9e anniversaire des attentats du 11-Septembre, l’explosion avait réveillé les craintes d’une attaque terroriste ou d’un crash aérien, mais les pompiers ont vite établi que la déflagration était dûe au gaz. Jeff Smith, porte-parole de la compagnie Pacific Gas & Electric, fournisseur du gaz à San Bruno, a parlé d’un accident “absolument horrible” et assuré que l’entreprise assumerait ses responsabilités si elle était mise en cause. Un habitant a déclaré sur CNN que cela faisait environ trois semaines qu’il sentait une odeur de gaz dans le quartier aujourd’hui dévasté par l’explosion. “Les gens de Pacific Gas & Electric sont venus, j’étais dans mon garage, il m’ont dit de fermer la porte, de fermer le garage et de rentrer chez moi, car l’odeur était très forte”, a-t-il dit.

“Après être restés dans le quartier un petit moment, ils ont rangé leurs affaires et ils sont partis” malgré l’odeur persistante, a-t-il ajouté. Nancy Pelosi, élue de Californie et présidente de la Chambre des représentants américaine, a réclamé “une enquête approfondie dans les prochains jours pour déterminer la cause de cet horrible accident”. “Nous allons tirer tout cela au clair, il faut faire en sorte que cela ne se reproduise plus”, a renchéri M. Maldonado. Jeff Smith a assuré que Pacific Gas & Electric recherchait les plaintes éventuelles de la population de San Bruno ces derniers jours, et la façon dont elles avaient été traitées. “J’ai entendu un bruit comme celui que fait un avion lorsqu’il vole à basse altitude, et puis tout à coup la maison s’est mise à trembler”, a expliqué Tina DiIoia, qui était chez elle avec son bébé au moment de l’explosion.

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