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JO 2012 : l’heure de gloire de la natation française

La natation française a vécu la soirée la plus inoubliable de son histoire, en empochant deux titres olympiques, grâce à Camille Muffat sur 400 m nage libre et au relais 4×100 m libre messieurs, dimanche à Londres.

La France n’avait jusque-là remporté que trois titres olympiques, grâce à Jean Boiteux sur 400 m libre en 1952, Laure Manaudou également sur 400 m libre en 2004 et Alain Bernard en 2008 sur 100 m nage libre. Elle a presque doublé sa collection en l’espace de seulement 40 minutes.

C’est Muffat, 22 ans, qui a lancé cette nuit magique, en imitant Manaudou. Elle a offert à la France sa première médaille d’or aux Jeux de Londres. Depuis longtemps attendue, mais rarement au rendez-vous, elle a cette fois-ci répondu présent au meilleur moment. “Je ne réalise vraiment pas”, a-t-elle avoué. “Je sais que j’ai gagné, ce qui est rare sur une compétition internationale. C’est l’une de mes premières victoires et c’est celle qui fallait.” “J’ai montré que je savais être là”, a-t-elle dit en savourant sa revanche. “Je pense que là on ne pourra plus jamais rien me dire. Je l’ai fait.” “J’espérais un jour avoir une médaille tout court, mais être championne olympique c’était sûrement le rêve le plus difficile que je pouvais avoir, le rêve d’une vie”, a-t-elle ajouté.

Enormément d’efforts

Partie très fort, en nageant les 150 premiers mètres sous la base du record du monde, Muffat a résisté au finish d’Allison Schmitt, pour s’imposer en 4:01.45 devant l’Américaine (2e en 4:01.77). Les deux nageuses ont survolé la course, loin devant la tenante du titre, la Britannique Rebecca Adlington, 3e en 4:03.01, et l’Italienne Federica Pellegrini, championne du monde et détentrice du record du monde (3:59.15), a pris la 5e place en 4:04.50. L’autre Française, Coralie Balmy a fini 6e en 4:05.95, après avoir longtemps été en course pour la médaille de bronze.

Pour en arriver là, Muffat (1,83 m) a dû consentir énormément d’efforts. Après le fiasco des Championnats d’Europe en août 2010, elle a abandonné le 4 nages pour se consacrer pleinement au libre. Un choix très vite payant. En décembre 2010, elle a décroché son premier titre mondial, en petit bassin, sur 200 m libre. Puis en 2011 à Shanghai, aux Mondiaux en grand bassin, elle a remporté deux médailles de bronze (200 m et 400 m libre).

Pour préparer les Jeux, son entraîneur à Nice, Fabrice Pellerin, lui a infligé un programme insensé, avec un rythme d’entraînement quotidien et un kilométrage en hausse. Une charge d’entraînement qui a porté ses fruits. Quelques minutes après Muffat, le relais, qui avait trop souvent été miné par des problèmes d’égo, a surpris tout son monde. Favori il y a quatre ans à Pékin, il avait cédé de peu devant les Américains. Il a cette fois-ci réussi, alors qu’on l’attendait beaucoup moins.

Le cadeau d’adieu à Bernard

Amaury Leveaux, Fabien Gilot, Clément Lefert, Yannick Agnel ont devancé en 3:09.93 les Etats-Unis, 2e en 3:10.38, et la Russie, 3e en 3:11.41. Les Australiens du champion du monde James Magnussen ont déçu en finissant à la 4e place (3:11.63).Avec cette victoire, les relayeurs français ont offert un beau cadeau d’adieu à Alain Bernard. Ayant participé au relais de la matinée, le champion olympique de Pékin, qui prend sa retraite, devient le premier double médaillé olympique de la natation française.

La satisfaction doit être douce pour Bernard qui, à Pékin, avait vu l’Américain Jason Lezak le remonter dans la dernière longueur.”C’est beaucoup de satisfaction”, a apprécié Gilot. “On a le sentiment du devoir accompli, d’être récompensé de toutes ces années où on a perdu à pas grand-chose, où on ne nous a pas fait de cadeau. On a craché sur le 4×100 et aujourd’hui on gagne la plus belle des médailles et ça on ne pourra jamais nous le retirer.”

La France n’est que la quatrième nation à mettre son nom au palmarès olympique sur cette épreuve: les Américains avaient remporté huit des dix médailles décernées aux JO jusque-là. L’Australie avait été sacrée en 2000 à Sydney et l’Afrique du Sud en 2004 à Athènes.Les Etats-Unis ont perdu leur pari d’introduire Ryan Lochte comme dernier relayeur en finale. Ce dernier, sacré champion olympique du 400 m 4 nages samedi, a été dépassé par Agnel dans les derniers 50 m, alors que les Américains avaient toujours fait la course en tête.En s’adjugeant l’argent, Michael Phelps a remporté la 17e médaille olympique de sa carrière (14 en or). Il se rapproche du record absolu de la gymnaste soviétique Larisa Latynina (18 médailles de 1956 à 1964).

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