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La France, pays de la fusée Ariane, rend hommage à Neil Armstrong

La France, grande actrice de la conquête spatiale avec la fusée Ariane et ses astronautes embarqués dans des missions américaines ou russes, a rendu dimanche un hommage appuyé à Neil Armstrong, premier homme à avoir marché sur la Lune, mort samedi à 82 ans.

“Neil Armstrong a ouvert la voie à une nouvelle étape de la conquête spatiale par l’homme”, a déclaré le Premier ministre Jean-Marc Ayrault, saluant la mémoire de celui qui reste le “symbole de la façon dont le progrès de la science et de la technologie peut s’identifier au progrès de l’humanité”. La ministre de l’Enseignement supérieur et de la Recherche, Geneviève Fioraso, lui a également rendu hommage: “A l’heure où la filière spatiale française, en collaboration avec la NASA, met son expertise au service d’une nouvelle aventure scientifique avec la mission du robot Curiosity sur Mars, je tiens à saluer la mémoire de ce grand homme”.

Quelques années après les premiers pas de l’Américain sur la Lune, l’Agence spatiale Européenne (ESA) avait lancé en 1973 le programme Ariane afin de donner à l’Europe les moyens de mettre en orbite ses satellites sans dépendre des Américains ou des Russes. Le vol inaugural d’Ariane, directement issue des travaux du Centre national d’études spatiales (Cnes) français, aura lieu le 24 décembre 1979, depuis Kourou en Guyane française. Arianespace a mis depuis en orbite plus de 200 fusées, tous lanceurs confondus.

Neuf Français dans l’espace

De plus, neuf spationautes français sont allés dans l’espace, pour le compte du Cnes et/ou de l’ESA, lors de missions américaines ou russes, dont Jean-Loup Chrétien, Patrick Baudry, Jean-Pierre Haigneré ou Claudie Haigneré, première Française à côtoyer les étoiles. Trois Français sont aujourd’hui membres des astronautes européens de l’ESA (sur 14): Jean-François Clervoy, Léopold Eyharts et Thomas Pesquet, recruté en 2009 et qui n’a pas encore volé dans l’espace.

Plusieurs ont réagi avec émotion à la mort du légendaire astronaute. Premier Français dans l’espace, en 1982, Jean-Loup Chrétien, 74 ans, a reconnu en Neil Armstrong un “modèle” qui a “ouvert la porte de la Lune”. Le 20 juillet 1969, “il y avait de la mélancolie, car je faisais partie de ceux qui auraient bien aimé accéder à l’espace, mais on nous avait dit à l’époque d’abandonner ce rêve…”, a confié à l’AFP Jean-Loup Chrétien, alors jeune pilote de chasse. “On voyait les Américains foncer vers l’orbite terrestre, vers la Lune, on voyait défiler devant nous ce film de l’aventure spatiale avec l’impression qu’on n’y participerait jamais. La suite a prouvé le contraire”, a-t-il ajouté.

“Armstrong restera le premier, c’est celui qui a marqué l’Histoire, une légende absolue”, a renchéri auprès de l’AFP l’astronaute Jean-François Clervoy, à son actif trois vols à bord de la navette spatiale américaine, deux sur Atlantis et un sur Discovery. “Si aujourd’hui, les vols habités vers la Lune sont abandonnés aux Etats-Unis et en Europe — mais pas en Chine, ni en Inde–, je pense et j’espère qu’un jour on y retournera”, relève Jean-François Clervoy, également président de Novespace qui organise des vols paraboliques en apesanteur, ouverts au grand public début 2013.

Pour l’ancien astronaute de l’Agence spatiale européenne (ESA) Philippe Perrin, “Armstrong était de la génération de ces hommes qui représentaient la force, la trempe, le charisme”, et “être allé sur la Lune, ça a bouleversé l’Humanité”. “C’est un géant qui disparaît, une légende qui naît”, s’est exclamé le directeur de la Cité de l’Espace de Toulouse, Jean-Baptiste Desbois. “Avoir vu l’homme marcher sur la Lune, on n’a qu’une envie, c’est que cela recommence” sur Mars, a-t-il dit à l’AFP. Et la France, au sein du Cnes ou de l’ESA, n’a pas tourné le dos à l’exploration spatiale. Le robot américain Curiosity, posé début août sur Mars, est ainsi en partie dirigé depuis Toulouse par une équipe dédiée aux instruments français embarqués.

 

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