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Le Nobel d’Economie à deux Américains spécialistes des marchés

Les Américains Alvin Roth et Lloyd Shapley ont obtenu le Prix Nobel 2012 d’Economie pour leurs travaux sur la meilleure manière d’accorder offre et demande sur un marché, avec des applications dans le don d’organes et l’éducation.

“Cette année le prix récompense un problème économique central: comment associer différents agents le mieux possible”, a indiqué l’Académie royale suédoise des sciences. Alvin Roth, 60 ans, joint par téléphone par l’Académie, a salué le travail de son colauréat, qui a ouvert la voie au sien. “Je ne m’y attendais pas (…) En revanche, c’était vraiment attendu que Llyod Shapley ait le prix. Ç’aurait été un oubli sinon”, a-t-il déclaré.

M. Shapley, 89 ans, professeur à l’université de Californie à Los Angeles (UCLA), est un pionnier de la théorie des jeux. Celle-ci étudie mathématiquement la façon dont des acteurs prennent des décisions stratégiques pour servir leur intérêt propre et anticiper les réactions des autres, sans toujours y parvenir. Vu son âge, il était considéré comme l’un des “nobélisables” qui risquaient d’être oubliés dans le palmarès, même si son champ de recherche n’est pas le plus populaire chez les chercheurs en sciences économiques.

Sa réaction se faisait attendre lundi après-midi à Stockholm. Il a “utilisé ce qu’on appelle la théorie des jeux coopératifs pour étudier et comparer diverses méthodes” destinées à faire concorder offre et demande, a expliqué l’Académie royale suédoise des sciences. Et il est parti de l’exemple des mariages, donnant un algorithme qui permettrait (en théorie) de donner à chaque célibataire dans un groupe donné le meilleur conjoint.

Concrètement, l’une des applications est “l’affectation de nouveaux docteurs dans les hôpitaux, d’étudiants dans les écoles, des organes à transplanter avec les receveurs”. “Lloyd Shapley a su démontrer comment la conception spécifique d’une méthode peut systématiquement bénéficier à l’une ou l’autre partie d’un marché”, a ajouté l’Académie. Après ces découvertes théoriques, Alvin Roth est passé aux applications pratiques.

Ce professeur à l’université de Harvard “a reconnu que les résultats théoriques de Shapley pouvaient élucider le fonctionnement pratique de marchés importants”. Pour les applications dans le don d’organes, il s’est servi de l’algorithme conçu par M. Shapley et un autre économiste et mathématicien américain aujourd’hui décédé, David Gale, “combiné à des modifications qui prennent en compte les circonstances spécifiques et les restrictions éthiques”. Ils succèdent à deux autres Américains, Thomas Sargent et Christopher Sims, récompensés en 2011 pour leurs travaux sur les causes et effets en macroéconomie.

La domination américaine sur ce prix a été confirmée, avec 17 Américains (dont deux Israélo-Américains) sur les 20 lauréats des dix dernières années. Le “prix de la Banque de Suède en sciences économiques en mémoire d’Alfred Nobel”, instauré en 1968 et décerné pour la première fois en 1969, est doté de 8 milliards de couronnes suédoises (923.000 euros).

Il clôt une saison qui a récompensé pour la Médecine un Britannique et un Japonais, pour la Physique un Français et un Américain, pour la Chimie deux Américains, pour la Littérature un Chinois, et pour la Paix l’Union europénne. Comme en 2010, aucune femme n’a été primée. Ces lauréats doivent recevoir leur prix lors d’une cérémonie le 10 décembre, jour anniversaire de la mort de l’industriel suédois Alfred Nobel.

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