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Marée noire : tous les espoirs reposent sur un “couvercle” anti-fuite inédit

Les riverains des zones côtières du golfe du Mexique observaient jeudi avec inquiétude les efforts entrepris pour colmater la fuite sous-marine à l’origine d’une dangereuse marée noire, et notamment la mise en place d’un “couvercle” géant.

Le dispositif inédit, qui pèse environ 100 tonnes, est arrivé jeudi matin sur zone, à l’endroit précis où la plateforme Deepwater Horizon a sombré le 22 avril après une explosion, ont annoncé les garde-côtes à l’AFP.

L’appareil avait été embarqué la veille à bord d’une barge depuis Port Fourchon en Louisiane (sud) pour être transporté sur la zone de la catastrophe, à environ 80 km des côtes.

Ce silo blanc avec un haut en forme de dôme, de 12 mètres de haut, concentre les espoirs de tous les riverains des côtes du golfe du Mexique, du Texas jusqu’à la Floride, dont les moyens de subsistance sont menacés par le liquide visqueux qui se propage.

Le géant pétrolier britannique BP, l’exploitant de la plateforme, a indiqué que cette sorte d’entonnoir qui devrait être déposé au fond de l’eau dans la journée de jeudi, doit permettre de recueillir le pétrole qui s’écoule à environ 1.500 mètres sous le niveau de la mer. L’idée est de pomper le pétrole emprisonné dans le couvercle pour le récupérer à bord d’un pétrolier situé à la verticale, en surface.

Dans le pire des scénarios, la pose du couvercle pourrait aggraver la fuite et multiplier par 12 la quantité de pétrole rejetée dans la mer, actuellement de 800.000 litres par jour, ont toutefois averti les experts de BP.

“Nous espérons tous que cela marchera, mais je voudrais rappeler à tout le monde que ce dispositif est le premier du genre”, a renchéri le contre-amiral des garde-côtes Mary Landry.

BP, qui craint pour son image et pourrait devoir payer des milliards de dollars, a mis en exergue les efforts dantesques entrepris pour colmater la fuite, allant jusqu’à faire revenir la barge transportant le “couvercle” à quai pour que les photographes retardataires puissent obtenir un cliché.

La société Transocean, propriétaire de la plateforme exploitée par BP, a indiqué de son côté jeudi qu’elle ignorait les causes de l’accident et mis en garde contre des “spéculations” en attendant le résultat de l’enquête.

Quoi qu’il en soit, la mise en place du couvercle devrait prendre cinq jours, et les responsables espèrent donc que le dispositif sera opérationnel lundi. Entre temps, ce sont 800.000 litres de pétrole qui se déversent chaque jour dans la mer, menaçant la faune et la flore, mais aussi l’économie locale de la pêche et du tourisme.

Selon une estimation, plus de 9,5 millions de litres de pétrole se sont répandus dans les eaux depuis le début de la catastrophe, ce qui représente un quart du brut déversé lors de l’échouage du pétrolier Exxon Valdez en 1989.

BP a tout de même enregistré une petite victoire mercredi en parvenant à colmater la plus petite des trois fuites sur le conduit du puits à l’aide d’une valve, mais ce succès n’a pas modifié le débit de brut. Le groupe a aussi commencé à creuser un puits de secours afin de boucher le conduit d’origine et a recommencé à pratiquer des incendies contrôlés sur certaines portions de la nappe.

Celle-ci, aussi vaste qu’un petit pays, avec 200 km de long sur 110 de large, menace plus de 600 espèces animales selon les experts.

Et plus de deux semaines après l’explosion de la plateforme, chacun attend de voir où cette gigantesque tâche noire, qui continue de se mouvoir dans le golfe, balancée par les vents et les courants, va pleinement frapper la terre.

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