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The Merci Train, a Locomotive Built on French-American Goodwill

The cane used by the Marquis de La Fayette, 49 Sèvres porcelain vases, a silk wedding dress, and toy soldiers belonging to a ten-year-old boy. These were just a few of the objects gifted to the United States in a convoy of transatlantic solidarity organized after World War II: the French Gratitude Train.

Seventy years ago on February 3, 1949, some 200,000 New Yorkers gathered along Broadway. Three boxcars filled with French goods travelled up the avenue, painted with the insignia of the 40 French regions and a tricolor strip featuring the words “Train de la Reconnaissance Française, French Gratitude Train.” The city’s deputy mayor attended the ceremony alongside major William O’Dwyer and French ambassador Henri Bonnet, and remembers that “the crowd was even bigger than for Lindbergh’s memorable return after his flight across the Atlantic.”

The project was launched in 1947. In an effort to help the with the reconstruction of Europe, the United States sent 700 boxcars filled with food, clothing, medicine, and fuel. Six million tons of goods were distributed across France by the so-called “Friendship Train.” The symbol inspired a French railway worker and former soldier to found a national committee to organize a similar train.

The French Gratitude Train was formed of 49 boxcars — one for each U.S. state at the time, plus one for the federal capital. All French citizens were encouraged to contribute “typically French” objects, which included “glassware, crystal items, porcelain, art objects, French provincial headwear and costumes, stained glass, bells, and articles from Paris.” In the name of French-American friendship, prime minister Robert Schumann implored his fellow citizens to “give away objects, memories, or mementos.”

Twelve Dresses and Forty-Nine Dolls

More than 52,000 objects were collected from some six million French people. President Vincent Auriol donated 49 Sèvres porcelain vases and the city of Lyon gave 12 silk dresses. A descendent of the Marquis de La Fayette contributed his ancestor’s walking cane, while Parisian dressmakers offered 49 plaster dolls representing the development of “French elegance” from 1706 through 1906. These figurines are now exhibited in the collections of the Metropolitan Museum of Art in New York.

An oil painting by Breton painter Paul Sébillot entitled Spring in Brittany was added, and a small boy from Marseille parted with his toy soldiers. Other gifts sent to the United States included books, tableware, and lingerie, a Christofle cutlery set, a plaster replica of The Winged Victory of Samothrace, a coach belonging to Louis XV and a motorized tricycle, several medals of the Legion of Honor, a bugle recovered from the Battle of Verdun, and a fragment from a cannonball fired during the Battle of Valmy in 1792.

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The cargo ship carrying the 49 boxcars of the French Gratitude Train enters New York harbor. © Keystone/Gamma/Getty Images

The gifts amassed weighed in at 250 tons. Following a ceremony held in Saint-Lazare station in Paris, the train set off for Le Havre where it was loaded onto the Magellan cargo ship. The words “MERCI AMERICA” were painted in white, seven feet letters on its hull. When the boat entered Manhattan Bay on February 2, 1949, it was greeted by U.S. Air Force jet planes flying overhead.

A National Event

A special law was passed by Congress lifting taxes on the boxcars and their symbolic contents, and the French Merci Train was unloaded in the port of Weehawken, New Jersey. The magazine Life covered the event in a series of color photographs. Three boxcars were paraded along Broadway, while the others were transported by road or train to their final destinations.

The contents of the New York boxcar were exhibited for two weeks in a gallery on Park Avenue. “Matrons in mink” and “ditch-diggers in work clothes” scrambled to admire the latest French novels, a bicycle from 1869, and an embroidered portrait of Franklin Roosevelt, wrote the New York Times.

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A boxcar from the “Merci Train” is paraded in the streets of Wilmington, Delaware. © Delaware Division of Historical & Cultural Affairs

The North Dakota boxcar reached the state capital of Bismarck on February 15, 1949 at 9 am. The university library received books, an institution for children with disabilities was given toys, and inmates at the penitentiary were treated to tobacco. The rest of the gifts — 536 objects — were catalogued and stocked in the archives of the State Museum. Along with Arizona, North Dakota is one of the rare states to have preserved its presents from the Gratitude Train.

The Francophile Train

Seventy years after arriving in the United States, the Merci Train continues to fascinate amateur historians, railway enthusiasts, and Francophiles. In her work Boxcar Diplomacy: Two Trains that Crossed an Ocean, set to be published on March 2, Jane Sweetland looks into the story of 16 objects sent to America, including a Limoges porcelain candy dish and a set of Renault toy cars.

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The North Dakota boxcar is displayed outside the State capitol in Bismarck.
© MerciTrain.org

John Stevens, a retired airline pilot and train buff, has decided to track down the 49 boxcars. He has listed 43 on his website, MerciTrain.org, including the one for North Dakota exhibited in the state capitol building. The one for Hawaii has lost its side boards and the six remaining boxcars are nowhere to be found. “The one for Connecticut was destroyed in a fire, while those for Massachusetts, Nebraska, and New Jersey were sold for scrap metal. And we’re still looking for the one in Colorado!”

  • Cet article m’a fait venir les larmes aux yeux. Mon mari français a débarqué un ou deux ans plus tard avec une bourse Fullbright pour une année d’études à l’université de Stanford d’où il a obtenu un Master’s Degree. Je ne suis pas sûre qu’il a connu l’histoire du train sinon je suis persuadée qu’il l’aurait aimée.

    Pour faire un coq à l’âne, Hawaii n’est devenu un état qu’en 1959 donc je ne comprends pas l’histoire de leur wagon ayant perdu les planches de son bardage.

    • Bonjour Christine, ou avez-vous lu cette information ? J’ai participe a la renovation (a priori toujours a faire) du wagon originellement envoye au District of Columbia mais qui, pour des raisons toujours assez floues s’est retrouve a Honolulu, Territoire d’Hawaii le 10 novembre 1949. A priori le plancher originel a ete retire en juillet 2016 pour etre remplace lors de la renovation. N’hesitez pas a me demander des informations plus precises si je n’ai pas repondu a votre question.

      Je vous suggere de lire ma reponse plus bas, mais pour essayer d’expliquer le role d’Hawaii. Bien que l’article presente le Train de la Gratitude Francaise (le Train) comme un retour a l’envoyeur, certains (dont moi) critiquent cette vision simplifiee. Notamment, nous prenons en compte l’envoie de wagon francais de type 40 & 8 pendant l’entre-deux-guerres, suite a la transfiguration du wagon en symbolisme americain a travers la creation de la societe americaine des “Quarante Hommes et Huit Chevaux” (titre francais pour les Americains) cree en 1920 comme branche de l’American Legion. Au moins 3 wagons francais sont ainsi parti aux Etats-Unis, le plus recent (avant le Train) en 1934. Le Train peut donc ainsi etre vu comme la continuation d’une tradition fraternelle militaire entre les USA et la France.

      Hawaii se retrouve alors en bonne place pour etre inclu dans le projet; environ 20,000 ancients combattants de la Grande Guerre vivent a Hawaii en 1949 (avec aussi des civils hawaiiens celebres par la France pour leur participation a la Grande Guerre, e.g. Dr Judd). Hawaii reste aussi “la” raison pour laquelle les USA se sont engages dans la 2e Guerre Mondiale. Enfin, il reste tout a fait vrai qu’Hawaii a participe de facon tres mediatise dans le Train de l’Amitie.

  • Premierement, merci pour cet article. Il est toujours bienvenu de rappeler les pages oubliees de l’histoire.

    Deuxiemement, gardons a l’esprit que pour oubliee, cette page est actuellement tres etudiee, non seulement par des amateurs mais aussi par des histoiriens de profession.

    Et troisiemement, developpons donc la polemique. Contrairement a ce qui est annonce, le Train de l’Amitie n’a pas pour but premier d’aider l’Europe (la France n’etant qu’un des pays cible) mais de “dramatiser l’aide americaine” (citation issue de la publication de Pearson lors de l’introduction de son projet aux Americains en octobre 1947). Bien sur, la generosite des Americains permet de recolter de nombreux dons et la somme de ces dons a New York City avant le depart est consideree comme exceptionelle, a juste titre. De ces dons, rappellons quand meme que la plupart bruleront dans un incendie d’un entrepot parisien et que l’argent recupere sur ces marchandises (les Americains avaient souscrit une assurance) fut utilise non pour importer de la nourriture (bien moins utile apres l’hiver 1948) mais a la construction d’un hopital a St Lo, France. Le but du Train de l’Amitie est de souligner de facon mediatique l’effort de l’aide americaine non-gouvernementale qui continuait a etre envoyee depuis 1944 (1939, si on prend en compte les efforts de la Croix Rouge dans les camps de prisonniers de guerre). On se rappellera a l’aube de la Guerre Froide que la Russie envoyait elle aussi de l’aide a la France, mais cette aide est gouvernementale.

    Revenons au Train de l’Amitie : l’Italie recoit une aide similaire a la France. Et pourtant les reponses de gratitudes italienne et francaises different grandement. Pourquoi ? Certains (dont moi) pensent qu’il faut remonter a la Grande Guerre pour comprendre le symbolisme du Train de la Reconnaissance Francaise (le Train). En effet, meme si la periode de participation des Forces Expeditionnaires Americaines est courte, la presence americaine ressuscite la fraternite militaire franco-americaine de la Revolution Americaine. Et si le XVIIIe siecle avait vu la naissance de la societe des Cincinnati, en 1920 est cree aux USA la Societe des Quarante Hommes et Huit Chevaux (titre en francais uniquement) comme branche honorifique de l’American Legion, cree un an plus tot a Paris. Cette organisation n’est pas simplement un clin d’oeil au mode de transport des soldats pendant la Grande Guerre mais elle embrace completement le lingo du train en France. Il ne s’agit plus d’un chapitre ou poste (pour l’American Legion) mais d’une “voiture”. On ne dit plus Commander mais Chef de Gare (en francais) pour s’adresser au commandant du poste. La creation de cette organisation n’est pas un hasard ; elle reflete une amitie reelle. Les anciens combattants francais qui visitent leurs allies aux USA sont recu comme des rois. Et lorsqu’ils demandent ce qu’ils peuvent envoyer de France pour remercier de leurs accueils on leur repond : “Des wagons de types 40 & 8!” Et ils obligent. Il faut aussi se rappeller que le developpement de l’American Legion (et de sa soeur, La Societe des Quarante Hommes et Huit Chevaux) signifie une propagation de l’imagerie du wagon. Lors des parades annuelles dans les villages americains, les “voyageurs” (anciens combattants americains membre d’une voiture) promenent leur wagons francais (au moins une replique) au lieu de chars fleuris. L’Italie, qui envoit un film et deux statues en remerciement au Train de l’Amitie, n’a bien sur pas cette relation fraternelle militaire meme si elle aussi a participe (a gagner) la Grande Guerre au cote de la France et des Etats-Unis.

    Il est donc aussi possible de croire qu’en novembre 1947, les anciens combattants francais deciderent de commencer a preparer la celebration du 30eme anniversaire de la fin de la Grande Guerre. Plusieurs details (notamment une lettre dans un discours de presentation des premiers wagons du Train en octobre 1948) semblent suggerer que le regroupement en charge du projet francais voulait marquer a la fois une distance entre le Train de l’Amitie ainsi qu’une relation de causalite de la Societe des Quarante Hommes et Huit Chevaux vers l’existence du Train.

    Il est aussi bon de rappeller que le Train (en tant que projet) a beaucoup evolue de son inception (a priori avant le 18 decembre 1947) a sa realisation. On sait par exemple que l’idee principale etait que des veterans americains (de la Grande Guerre) viennent chercher eux-meme les wagons. On sait aussi qu’au groupe initial des organisateurs (100% d’anciens combattans de la Grande Guerre du rail francais [le rail francais n’est unifie par la SNCF qu’en 1938]) se rajouteront de nombreux personnages politiques comme notamment Guy de la Vasselais (voir aussi Voix de la Liberte) dont les visions affecteront l’implementation du projet et sa perception finale. Enfin, les dons francais finiront par dilue au 1/4 la raison “Grande Guerre” car les dons se retrouvent envoyes a part explicite (tous les dons n’offrent pas la raison du don) entre l’amitie franco-americaine de la Revolution Americaine, la victoire commune dans la grande guerre, l’aide a la liberation de la France en 1945 et enfin l’aide humanitaire americaine avec notamment le Train de l’Amitie. Enfin et de facon amusante, Pearson se retrouve quasiment en charge du Train cote US (sans lui, il est fort peu probable que les Francais aient eu le meme succes). La lecture des articles de ce savant joueur de mot au sujet du Train cote US montre comment les Americains (ignorant l’aspect Grande Guerre) associerent les deux trains sans se poser plus de questions.

    La situation de la “realite” historique est donc bien plus complexe qu’une simple causalite d’un train pour un train; cette raison aussi l’histoire du Train est plus belle car plus profonde. Reduire la description des dons a quelques exemple non expliques supprime la beaute du geste francais. De ces peintures et sculptures de maitres francais, a ces objets charges d’emotions (le casque adrien de cette veuve qui perdi son mari, alors civil, dans les premiers bombardements nazi du Nord de la France), il faut vraiment comprendre que par le Train les Francais offrent vraiment aux Americains une gratitude comparable avec la generosite et l’effort americain.

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