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Trois ans après la marée noire, BP sur le banc des accusés

Près de trois ans après l’explosion de sa plateforme au large de La Nouvelle-Orléans, le procès au civil du géant pétrolier BP s’est ouvert lundi, avec en jeu, si aucun accord à l’amiable n’est trouvé, une amende de plusieurs milliards de dollars.

Lundi, le procès est entré dans le vif du sujet avec une offensive virulente sur les conditions de sécurité à bord de la plateforme Deepwater Horizon, dont l’explosion le 20 avril 2010 a entraîné la plus grave marée noire de l’histoire américaine. Au pénal, BP a reconnu sa culpabilité et a été condamné à payer une amende record de 4,5 milliards de dollars. Il a aussi versé 7,8 milliards de dollars à des particuliers et entreprises affectés par la marée noire.

Mais le gouvernement américain continue ses poursuites au civil contre le géant britannique, qu’il accuse de “faute lourde”. L’amende maximale a été fixée à 17 milliards de dollars, soit l’équivalent d’une fois et demi le bénéfice de BP pour l’année 2012. L’explosion sur la plateforme Deepwater Horizon, à 80 kilomètres au large de La Nouvelle-Orléans, en Louisiane dans le Golfe du Mexique, a fait 11 morts et déclenché une fuite que BP mettra 87 jours à stopper en cimentant le gisement, à 4 000 mètres sous le fond de la mer.

Les premières attaques se sont concentrées lundi sur le propriétaire de la plateforme, le groupe suisse de forage pétrolier, Transocéan. Un des avocats représentant des milliers de victimes a fait état du piètre palmarès de Transocéan en matière de sécurité. “Le responsable de la sécurité de cette plateforme n’avait pas la moindre compétence pour ce poste”, a fait valoir Jim Roy. “Sa formation s’est limitée à trois jours de cours et, chose incroyable, il n’est jamais monté à bord de Deepwater Horizon”, a ajouté l’avocat, soulignant que cette explosion était le septième accident important sur une plateforme gérée par Transocean en 17 mois.

Transocéan figure, avec le sous-traitant américain Halliburton, qui a construit le coffrage en ciment du forage, parmi les sociétés que BP accuse d’être parties prenantes dans l’accident. Le groupe suisse a plaidé coupable et va payer une amende cumulée de 1,4 milliard de dollars au terme des procédures pénale et civile.

Un procès de plusieurs mois

“Il ne s’agit pas seulement de quelque chose qui va prendre des décennies à nettoyer, il s’agit de s’assurer que les parties mises en cause soient punies pour avoir pris une série de décisions motivées par le profit, et non le bien-être des gens et l’environnement”, a déclaré Chris Canfiel, vice-président de la sauvegarde du golfe du Mexique, devant le tribunal où se sont massés plusieurs manifestants.

BP a dépensé environ 14 milliards de dollars pour les opérations de nettoyage et 10 milliards de compensations pour les entreprises, particuliers et autorités locales qui ont accepté de ne pas porter l’affaire devant la justice. En l’absence d’accord à l’amiable, le procès au civil pourrait durer plusieurs mois.

Selon le Wall Street Journal, les autorités américaines auraient proposé à BP de payer 16 milliards de dollars pour mettre un terme aux poursuites civiles. S’il se poursuit, le procès se concentrera d’abord sur les causes de l’accident et les responsabilités, avant de déterminer le volume exact de pétrole déversé dans la mer. L’Etat fédéral a accepté mardi de ne pas compter les 810 000 barils que BP avait réussi à aspirer du puits. L’estimation finale s’avère cruciale car l’amende dépendra du volume de pollution.

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