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Le Français Xavier Niel s’attaque aux Etats-Unis en proposant de racheter l’opérateur T-Mobile

Xavier Niel, fondateur de l’opérateur français Free (Iliad), éternel trublion des télécoms en France, a choisi de s’attaquer au marché américain en faisant une offre de rachat sur T-Mobile US, filiale du géant allemand Deutsche Telekom et quatrième opérateur outre-Atlantique.

Iliad a “soumis au conseil d’administration de T-Mobile US une offre (…) de 15 milliards de dollars (11,2 milliards d’euros) pour 56,6% de T-Mobile US, à 33,00 dollars par action”, a indiqué le groupe français jeudi soir. T-Mobile a confirmé avoir reçu une proposition mais s’est refusé à plus de commentaire dans l’immédiat.

Après avoir bousculé le marché de l’internet puis de la téléphonie mobile en France, Xavier Niel ambitionne de s’installer sur un marché mobile américain “à la fois vaste et particulièrement attractif”, souligne Iliad. L’offre en numéraire serait financée par une combinaison de dette et de fonds propres, assure le groupe. “Iliad s’est assuré du soutien de banques internationales de premier plan pour la dette d’acquisition. Le financement en fonds propres serait d’environ 2 milliards d’euros et Xavier Niel participerait à l’augmentation de capital”, ajoute-t-il.

Pour Iliad, cette transaction “ne devrait pas poser de difficultés au regard des règles relatives au droit de la concurrence compte tenu du fait qu’Iliad n’est pas présent aux Etats-Unis”. La secrétaire d’Etat chargée du Commerce extérieur, Fleur Pellerin, a félicité l’initiative de l’entrepreneur français dans un tweet. “Bravo à Xavier Niel qui incarne l’esprit de conquête dont nous avons besoin !”, a-t-elle écrit jeudi soir.

Petit Poucet

Rien ne garantit que l’offre d’Iliad sera acceptée par le conseil d’administration de T-Mobile US, rappelle toutefois le groupe français, alors que les médias américains ont fait état dans le passé d’un accord de principe avec Sprint (53,3 millions d’utilisateurs) et sa maison mère japonaise Softbank, et des montants évoqués pour son rachat allant jusqu’à 50 milliards de dollars en incluant la reprise de dette.

T-Mobile US, contrôlé par le géant allemand des télécoms Deutsche Telekom, affiche aujourd’hui une valorisation boursière de près de 26 milliards de dollars, et 50 millions d’utilisateurs.. Softbank ne cache pas son intérêt pour un rapprochement avec l’opérateur américain, mais l’opération se heurte à de fortes réticences des autorités de régulation américaines, peu désireuses de voir fusionner le troisième et le quatrième opérateur mobile du pays, ce qui réduirait la concurrence sur le marché à 3 principaux acteurs, après les deux poids-lourds AT&T (116,6 millions d’utilisateurs) et Verizon (104,6 millions).

T-Mobile US, qui avait déjà fusionné l’an dernier avec un plus petit opérateur américain, MetroPCS, mène une politique de prix très agressive en multipliant les rabais. Ce positionnement en rupture est “à de nombreux égards similaire à celui d’Iliad en France”, souligne d’ailleurs le groupe français.

Lancé dans les années 90 avec des services minitel, Iliad a inventé le principe de la “box” et imposé un modèle d’offre internet pour un tarif inférieur à 30 euros. En 2012, il est entré sur le marché de la téléphonie mobile en cassant les prix, ce qui a entraîné une véritable guerre concurrentielle avec les autres opérateurs. Iliad reste cependant un Petit Poucet par rapport au géant américain. Le groupe qui est valorisé à 16 milliards d’euro a réalisé en 2013 un bénéfice net de 265,4 millions d’euros et a vu ses ventes atteindre 3,7 milliards, pour un total de 13,7 millions d’abonnés (fixe et mobile).

D’après les résultats publiés jeudi, T-Mobile a enregistré un chiffre d’affaires de 7,2 milliards de dollars au deuxième trimestre, et dégagé un bénéfice net de 391 millions de dollars. Cette offre est “audacieuse étant donné la différence de taille des deux opérateurs”, commente l’analyste du cabinet IHS James Allison.

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