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Mardi Gras, « laissez les bons temps rouler ! »

Mardi Gras en Louisiane est une tradition plus riche qu’on l’imagine. Née d’un syncrétisme entre célébrations religieuses et païennes, cette fête d’origine française est célébrée depuis plus de 200 ans, entre début janvier et le jour principal dont la date change chaque année. Cette année, elle tombe le 21 février !

La Nouvelle-Orléans peut se targuer de posséder les plus beaux et extravagants défilés de Louisiane. Mardi Gras y constitue l’un des meilleurs spectacles gratuits au monde. Les parades débutent cette année le 3 février et se poursuivent jusqu’au 21. Un million de personnes venues du monde entier sont attendues cette année. C’est aussi l’occasion pour toutes les communautés de se retrouver.

Le week-end précédent, a lieu le marché aux masques qui se déroule au French Market (Dutch Alley). C’est l’occasion d’acheter des masques uniques auprès des artistes locaux. Le jour fatidique, cette année le 21, la ville s’arrête, les commerces ferment (sauf les restaurants et les bars), et toute la population se retrouve dans la rue très tôt le matin pour ne rien perdre des festivités. Ray Escoffier, habitant de Gretna, petite ville dans la banlieue proche de La Nouvelle-Orléans, est issu d’une vieille famille lyonnaise.

Son ancêtre a quitté la capitale des Gaules vers 1830 pour s’installer à La Nouvelle-Orléans, où il créa une branche familiale américaine dont on trouve aujourd’hui les ramifications dans tous les États-Unis. Il raconte : « je me souviens qu’enfant, tous les ans, la famille de ma mère qui habitait Belle Rose nous rejoignait pour assister aux défilés de chars. Nous faisions un grand pique-nique avant d’aller sur Canal Street dans le quartier français de la ville et notre but, nous les petits, était d’attraper au vol le plus de bibelots, peluches, petits jouets ou autres colliers envoyés depuis les chars, que l’on nomme ici les « throws ». Ces colliers, beads en anglais, très colorés dont les Louisianais sont si friands qu’ils les collectionnent. Autre vision, celle de Brandon McDonald et son épouse Chandel qui vivent à Baton Rouge où Brandon est restaurateur.

Chandel, d’origine française, ne raterait pour rien au monde Mardi gras à La Nouvelle-Orléans : « Je fais partie de l’organisation (Krewe) Muses, l’une des plus connues. C’est un groupe exclusivement féminin qui regroupe pas moins de 1 500 femmes. Nous nous amusons follement tout au long de cette journée, pendant que nos maris vont de bar en bar tester des cocktails. Mais ça, il ne faut pas le répéter ». À ne pas rater non plus, la célèbre parade des chiens « Krewe of Barkus ». Denis et Leslie Roussel, de Mandeville au Nord de La Nouvelle-Orléans, de l’autre côté du Lac Pontchartrain, se rappellent des parades nocturnes où chacun défilait muni de flambeaux dans la plus pure coutume louisianaise. Le défi de cette magnifique manifestation est aussi de se faire inviter à un des multiples bals traditionnellement privés organisés par les krewes.

À Houma ou un peu plus vers l’Ouest de l’État à Mamou, Eunice, Breaux Bridge ou Lafayette, «villages gaulois » au milieu de cet État américain, les traditions bon enfant et authentiques ont été préservées. Quelques jours avant le jour fatidique, on doit « courir le Mardi gras » : les participants masqués parcourent la ville, de maison en maison, accompagnés de musiciens, habituellement un accordéoniste, en chantant des airs traditionnels pour réclamer les ingrédients nécessaires à la préparation du Gumbo, plat national cajun.

Puis vient le temps du « King Cake » l’équivalent de notre galette des rois avec une fève en forme de bébé. Les festivités se terminent le jour de Mardi Gras, à minuit pile. La police et les services de nettoyage sillonnent alors les rues et demandent aux fêtards de rentrer chez eux, clôturant ainsi près de deux mois d’agapes, de défilés et de bals.

En savoir plus:

http://www.louisiane-tourisme.fr/ le tout nouveau site, en français, de l’office du Tourisme de Louisiane

http://www.mardigrasguide.com/ le guide officiel du Mardi gras en Louisiane

http://www.mardigrasneworleans.com/ le site officiel de Mardi gras à La Nouvelle-Orléans

 

HISTOIRE DU MARDI GRAS DE LA NOUVELLE ORLEANS

1730 – La fête du Mardi Gras de La Nouvelle-Orléans était déjà commémorée comme la fête religieuse marquant le début du Carême mais sans parade.

1740 – Le gouverneur français de Louisiane, le marquis de Vaudreuil, instaure l’organisation de bals pour la haute société.

1833 – Un riche planteur français Bernard Xavier de Marigny de Mandeville regroupe les fonds nécessaires afin de rendre cette célébration festive officielle.

1837 – Évocation dans les journaux locaux de processions avec attelages et personnages masqués.

1871 – Création de  la première « Krewe », ces groupes de personnes qui vont organiser les défilés, les bals et autres manifestations connexes.

1872 – Le Roi du carnaval est inventé par des commerçants et les couleurs officielles, violet, vert et or voient aussi le jour.

1875- Le jour de Mardi gras devient un jour férié officiel.  L’aventure est enfin lancée.

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